Les temperatures més baixes de la Terra

Algunes valls antàrtiques arriben a temperatures de gairebé -100ºC. Un estudi amb dades per satèl·lit mira d'explicar com es produeixen i també per què la temperatura no pot baixar més
L'Altiplà Antàrtic Oriental
L'Altiplà Antàrtic Oriental | Wikimedia Commons

L'altiplà de l'Antàrtida Oriental és una terra de la mida d'Austràlia i desolada i assotada pel vent. Pràcticament no hi ha bases humanes. En algunes petites valls, prop de la superfície del gel que cobreix l'Antàrtida, s'arriba a temperatures molt properes als 100 graus sota zero, segons afirma un estudi publicat fa poc a la revista 'Geophysical Research Letters'. El descobriment d'aquests indrets, extremadament freds fins i tot pels estàndards antàrtics, podrien canviar la concepció que teníem fins ara del fred que podia arribar a fer al nostre planeta i, també, com es poden assolir.

 

L'any 2013, a través de dades obtingudes gràcies a diversos satèl·lits, un equip de científics va anunciar que havien localitzat punts on la temperatura a la superfície arribava a -93ºC a l'Antàrtida Oriental, prop del Pol Sud. Aquell estudi ara ha estat revisat i complementat amb noves dades que mostren que, en realitat, els indrets més freds tenen temperatures que poden arribar als -98ºC durant les nits dels mesos de juliol i agost, hivern a l'hemisferi sud. En el moment de fer el primer anunci, els investigadors van determinar que per aconseguir temperatures tan baixes calien cels clars i vents suaus. El nou estudi, però, afegeix una altra condició: l'aire ha de ser extremadament sec perquè, d'una altra manera, el vapor d'aigua impediria que la superfície de la neu continués alliberant calor. Els llocs més freds observats corresponen a petits sots o forats a la capa de gel del continent. Allà, les bosses d'aire fred i dens poden baixar i quedar-se durant setmanes. En aquestes condicions, la superfície i l'aire circumdant es refreda encara més fins que, amb el temps, les condicions canvien i l'aire es barreja amb el que té al damunt, més calent.

El rècord observat de 98 graus sota zero és pràcticament la temperatura més baixa que es pot assolir a la Terra, segons els investigadors. Perquè la baixi tant, cal que els cels clars i l'aire sec siguin constants durant molts dies. Les temperatures encara podrien baixar una mica més, però per això les condicions haurien de romandre immutables durant setmanes i això és molt difícil que passi fins i tot a l'altipla de l'Antàrtida Oriental, la zona amb el clima més fred del planeta. Allà, el juliol de 1983, la base soviètica Vostok va registrar la temperatura més baixa mai mesurada per una estació meteorològica: -89ºC. El 2013, però, un equip d'investigadors va començar a analitzar les dades de diversos satèl·lits per esbrinar si hi havia llocs on les temperatures eren encara més baixes que allà. En el seu estudi, van repassar les dades recollides durant els hiverns australs dels anys 2004-2016 i es van adonar que, en una zona de l'altiplà situada a més de 3.500m d'alçada, les temperatures queien més avall dels -90ºC de forma habitual i van localitzar un centenar d'indrets que assolien els 98 sota zero.

Mapa de l'Antàrtida
Mapa de l'Antàrtida | Wikimedia Commons

Els llocs, però, sovint es trobaven separats per molts quilòmetres, cosa que els va fer preguntar-se per què les temperatures mínimes continuaven sent les mateixes. Podria ser que hi hagués un límit físic al fred que es pot experimentar a la Terra? Fent servir la diferència entre les temperatures més baixes a la superfície de la base de Vostok i tres estacions automàtiques, els investigadors van calcular que, per la mínima presència de vapor d'aigua que tenien, la temperatura de l'aire en llocs així és aproximadament de -94ºC, cosa que sempre posaria un fre al refredament. Ara, però, els investigadors han desenvolupat una sèrie d'instruments dissenyats per funcionar en temperatures tan extremes com aquestes i les volen desplegar properament, aprofitant un estiu austral en què les temperatures són més "càlides", al voltant dels 30 graus sota zero.