La sonda OSIRIS-REx de la NASA s'apropa a l'asteroide on aterrarà

L'aparell ja ha captat les primeres imatges de l'asteroide Bennu, la superfície del qual explorarà. També en recollirà mostres que, després, durà a la Terra

El passat 17 d'agost, la sonda OSIRIS-REx de la NASA va aconseguir les primeres imatges del seu objectiu, l'asteroide Bennu, des d'una distància de 2,2 milions de quilòmetres de distància. La sèrie de fotografies es va fer al llarg d'una hora, mentre la sonda calibrava el seu sistema de navegació, i va captar l'asteroide movent-se davant de la constel·lació del Serpent. 

Després de gairebé dos anys de viatge, doncs, la sonda ha vist per primer cop el cos on es dirigeix i ha començat la seva aproximació final. Aquesta missió serà la primera de la NASA a visitar un asteroide proper a la terra, explorar-ne la superfície i obtenir mostres que, després, tornarà a la Terra. D'ençà del seu llançament, l'OSIRIS-REx ha recorregut una distància de 1.800 milions de quilòmetres d'ençà que va ser llançada el mes de setembre de 2016 i es calcula que arribarà a Bennu el 3 de desembre. Durant els mesos previs, l'equip de la missió aprendrà tant com pugui de l'asteroide en qüestió: la seva mida, forma, característiques de la seva superfície i els seus voltants... gràcies als instruments que la sonda duu a bord.

Un cop sigui a prop de Bennu, l'OSIRIS-REx passarà un mes volant al seu voltant a distàncies d'entre 19 i 7 quilòmetres per conèixer-ne millor la superfície. Amb un diàmetre aproximat de 500 metres, aquest asteroide serà l'objecte més petit que mai ha estat orbitat per un artefacte de fabricació humana. Durant aquesta fase de la missió, s'identificaran dues zones d'obtenció de mostres i se'n triarà una per aconseguir-les, cosa que es farà a principis de juliol de 2020. Un cop complerta la seva missió, la sonda tornarà al nostre planeta i expulsarà la Càpsula de Retorn de Mostres, que arribarà al desert de l'estat d'Utah (Estats Units) el setembre de 2023.