Una 'pinta estel·lar' permetrà ampliar enormement la recerca de nous planetes

Un nou aparell, amb una precisió mai vista fins ara, facilitarà molt mesurar la llum de les estrelles per trobar senyals de la presència d'objectes orbitant-les
Imatge de la Via Làctia feta pel satèl·lit Gaia | Agència Espacial Europea

L'exploració de l'espai a la recerca de nous planetes semblants a la Terra i, fins i tot, de vida extraterrestre, ha fet un gran pas endavant gràcies a l'enorme precisió en la mesura de la llum de les estrelles que ha aconseguit la 'pinta estel·lar' de l'Institut Nacional d'Estàndards i Tecnologia dels Estats Units (NIST, per les seves sigles en anglès). Aquest aparell, que ha batut rècords en la mesura de la freqüència -el color- de la llum, serveix per complementar i assegurar la precisió de les anàlisis de llum estel·lar de l'espectrògraf del Telescopi Hobby-Eberly, situat a Texas, i ha estat desenvolupat pel NIST, la Universitat de Colorado Boulder i la Universitat Estatal de Pennsylvania. Segons ha explicat a la revista 'Optica' l'equip responsable del seu desenvolupament, la 'pinta estel·lar' és prou precís com per aconseguir, per primera vegada, descobrir i examinar planetes que orbiten estrelles nanes vermelles, que són el 70% de les que hi ha a la nostra galàxia i molt abundants a prop del nostre Sol. Gràcies a això, es podran trobar planetes a les estrelles més properes i, amb sort, alguns d'habitables.

 

| CSIRO

 

Les reaccions nuclears que tenen lloc a l'interior de les estrelles emeten llum blanca que, en passar per l'atmosfera de l'astre, és filtrada i arriba a la Terra en diferents espectres de color. Per determinar la presència d'un planeta orbitant una estrella es busquen canvis periòdics en aquesta llum, que podrien indicar o bé l'efecte de la seva força gravitacional o bé el seu pas per davant de l'astre. Aquestes variacions, però, poden arribar a ser molt subtils, i la nostra capacitat de detectar-les està limitada per la precisió dels aparells que analitzen la llum de les estrelles buscant-les. Tot i que fins ara s'han descobert centenars d'exoplanetes, trobar-ne de la massa de la Terra i dins la zona habitable de la seva estrella resulta molt complicat... o almenys ho era fins ara, ja que la 'pinta estel·lar' aconseguirà detectar els canvis de color causats per un moviment de l'estrella a aproximadament un metre per segon, és a dir, a la velocitat a que camina una persona a ritme normal. 

 

El físic Scott Diddams, del NIST, amb la 'pinta estel·lar'
El físic Scott Diddams, del NIST, amb la 'pinta estel·lar' | NIST

 

Gràcies una nova tecnologia de làsers electro-òptics, la 'pinta estel·lar' fa mesures precises dels colors de la llum de les estrelles i pot detectar variacions periòdiques molt més petites que fins ara. El projecte, ha estat en desenvolupament durant pràcticament una dècada, va ser posat en funcionament el maig de 2018.